Orphelin en mer, Tere raconte maintenant une histoire

En 1961, Tere Duperrault Fassbender n’avait que 11 ans lorsqu’elle fut abandonnée en mer plusieurs jours après le naufrage du voilier loué de sa famille au large de la Floride. Dans ses mémoires, «Alone: ​​Orphaned on the Ocean», Tere raconte l’histoire complète du célèbre sauvetage qui a fasciné le monde. Un extrait: 

La mer
Alors que Harvey racontait son histoire à la Garde côtière trois jours après son sauvetage et quatre jours après Bluebelle avait été vu pour la dernière fois, Nicolaos Spachidakis, second officier du cargo grec Capitaine Theo, scannait les eaux du canal Northwest Providence. Le cargo passait par le canal reliant Anvers, en Belgique, à Houston, au Texas, et Spachidakis était sous surveillance. De son poste en haut du pont, il pouvait voir plusieurs autres navires dispersés sur la mer.

Par hasard, l’un des milliers de minuscules bonnets dansants au loin a attiré l’attention de l’officier. Cela ne semblait pas disparaître comme les autres. Pour aucune raison particulière, il continua à regarder le petit point méconnaissable, plissant les yeux au soleil. Au début, il l’a écarté comme un morceau de débris; alors il a décidé que ce devait être un petit canot de pêche parce qu’il pouvait juste distinguer une petite bosse qui pourrait être un pêcheur. Puis, il réalisa avec un départ qu’aucun petit canot de pêche ne pouvait être aussi loin. Il a convoqué le capitaine Stylianos Coutsodontis sur le pont.

Lors de la première observation, l’objet se trouvait à environ un kilomètre et demi de la proue tribord. À mesure que le navire se rapprochait, ils étaient stupéfaits de voir que ce n’était pas un canot, mais un petit flotteur blanc et oblong. Incroyablement, assis dessus, seul dans un vaste vide de mer, se trouvait la dernière chose qui pouvait être là: une belle fille blonde. Elle leva les yeux et agita faiblement. Ils ont regardé avec stupéfaction stupéfait, comme si une femme Moïse venait juste de leur être livrée par les joncs. La vue a défié la première perception, puis la compréhension. D’où venait-elle?

La jeune fille était allongée raide, appuyée sur ses bras, portant des poussoirs rose pâle et une blouse blanche, les pieds penchés sur le côté du flotteur. L’un des membres de l’équipage a pris une photo d’elle regardant de son petit vaisseau, plissant les yeux au soleil, au milieu de la mer vide qui l’entourait. Ses cheveux décolorés brillaient au soleil au-dessus de son visage émacié et douloureusement dessiné. Cette photo serait bientôt câblée dans le monde entier et les premières pages de tous les pays proclameraient le miracle de la “mer waif”. La photo était si puissante qu’il s’agissait d’une page de deux pages La vie magazine: une page la montrant sur le radeau, l’autre ne montrant que de l’eau vide. Ironie du sort, il a été imprimé dans le même numéro qui a parlé de la disparition de Michael Rockefeller, le fils du gouverneur de New York Nelson Rockefeller, au large de la Nouvelle-Guinée. Il avait été perdu en essayant de nager depuis un canoë natif.

Le capitaine a ordonné d’arrêter les moteurs et de poser un petit radeau sur le côté. Il craignait que si l’on utilisait l’un des grands canots de sauvetage du navire, celui-ci pourrait heurter le flotteur léger de l’enfant et l’atteindre à la mer. Les hommes ont rapidement fouetté des barils de pétrole vides et ont abaissé le radeau de fortune sur le côté.

Soudain, le capitaine a crié l’ordre de se dépêcher. Des requins, peut-être attirés par le tumulte, ou la traquaient pour savoir combien de temps, tournaient autour du petit flotteur et se rapprochaient des pieds suspendus de la fille. Les membres de l’équipage ont envahi les rails et ont crié à la fille de ne pas sauter.

Evangelos Kantzilas, un membre de l’équipage, a rapidement ramassé l’embarcation sur le char et a soulevé la jeune fille à bord. Elle est tombée molle dans ses bras. Il s’est retiré le long du navire. Un autre membre de l’équipage au bas d’une échelle de pilote a glissé une corde sous les épaules de l’enfant et elle a été hissée, pendue mollement sur la corde, quelques histoires sur le pont..

Ses lèvres étaient gonflées, sa peau gravement brûlée, ses joues enfoncées, ses cheveux blanchis presque par le soleil tropical et ses yeux mourants et sans yeux. Un marin la souleva et la plaça sur le pont, mais ses jambes se courbèrent. Elle était clairement sévèrement déshydratée et désespérée. Coutsodontis la souleva doucement et l’emmena dans une cabine de secours où elle fut placée dans une couchette. Les marins grecs, croupis, les yeux remplis de larmes, se croisèrent sans voix. Quelques instants plus tard, ils lui tendirent tendrement des gorgées d’eau et du jus d’orange frais, épongèrent doucement le sel de son corps rouge vif avec des serviettes humides et posèrent de la vaseline sur ses lèvres craquelées..

Le capitaine a essayé de la convaincre de parler, mais elle n’a pas répondu et ses yeux n’ont donné aucun signe qu’elle l’avait vu ou entendu. Il n’arrêtait pas de convaincre et de plaider, mais elle était principalement comateuse et il craignait d’être trop loin – de quel genre d’épreuve il pouvait à peine imaginer.

“Tu ne peux pas me dire ton nom et comment tu t’es retrouvé dans l’eau?” Il a demandé. “Je veux signaler à la Garde côtière que nous vous avons trouvé. Si vous me dites votre nom, je peux envoyer à vos proches des informations indiquant que vous êtes toujours en vie.”

Finalement, elle secoua la tête faiblement et fit un geste vers le bas avec son pouce, indiquant dans l’esprit du capitaine qu’elle devait être la seule survivante d’une sorte de catastrophe en mer qui avait coûté le reste de sa famille..

“Vous ne pouvez pas être sûr qu’ils sont perdus”, a-t-il déclaré. “Peut-être qu’un autre navire les a sauvés.”

Elle secoua la tête faiblement, et elle désigna de nouveau l’eau. Elle semblait dire qu’elle les avait vus engloutis par la mer. Un seul mot “Bluebelle,”à peine râpé de sa gorge sèche et à travers ses lèvres gonflées.

“Avez-vous des parents quelque part?” le capitaine a demandé.

Elle hocha la tête et il se pencha en murmurant «oui» à son oreille. Elle a ensuite réussi à lui dire de façon enrouée qu’elle s’appelait Terry Jo Duperrault et qu’elle avait de la famille à Green Bay, au Wisconsin. Puis elle retomba dans l’inconscience.

Les gardes-côtes n’avaient pas spécifiquement alerté Coutsodontis Bluebelle survivants, mais il avait entendu des nouvelles commerciales racontant le sauvetage du capitaine Harvey. Il n’y avait guère prêté attention, même s’il savait qu’il se trouvait à proximité Bluebelle disparu.

Il a télégraphié les garde-côtes à Miami: “Ramassé fille blonde, yeux bruns, de petit radeau blanc, souffrant d’exposition et de choc. Nom Terry Jo Duperrault. Était allumé Bluebelle.”C’était la nouvelle électrisante qui avait amené le capitaine Barber dans la salle d’audience. C’était aussi une nouvelle que Terry Jo Duperrault était la fille la plus célèbre au monde.

Même s’il était incertain, hormis le compte rendu non crédible d’Harvey, Bluebelle et les Duperraults, il était maintenant clair que Harvey n’était pas le seul survivant. Terry Jo avait survécu à la fois à ce qui était arrivé au voilier et à quatre jours sans eau dans un soleil brûlant et des nuits glacées, tout en se balançant d’une manière ou d’une autre sur un flotteur d’environ deux mètres et demi. un anneau oblong de liège recouvert de toile avec une sangle de corde au milieu, conçu pour être maintenu pendant quelques heures par des survivants dans l’eau, non monté pendant des jours. (Le Capitaine Theo n’a pas récupéré le char, mais la garde côtière l’a trouvé quelques jours plus tard. Il était presque tombé en morceaux.) Le flotteur était en fait celui qui avait été attaché en Bluebelle. Les anciens marins de l’équipage grecque ont secoué la tête d’incrédulité à l’idée de ce que cette jeune fille devait traverser.

Extrait de «ALONE: Orphaned on the Ocean» par Tere Duperrault Fassbender et Richard D. Logan, Ph.D. Extrait avec la permission de Title Town Publishing