Por qué el autobús escolar de su hijo no tiene cinturones de seguridad

Ashley Brown, de 16 años, y Alicia Bonura, de 18, ambos de Beaumont, Texas, murieron el 29 de marzo de 2006. Estaban en un autobús con su equipo de fútbol West Brook High School cuando volcó cerca de Devers, Texas, en camino a un desempate juego en Humble.

La hija de Steve Forman Allison estaba entre los otros 21 miembros del equipo que resultaron heridos. “Una vez que recuperó la conciencia suficiente, para tener que decirle que sus dos amigos habían muerto, creo que eso es lo más difícil que he tenido que hacer en mi vida”, dijo Forman..

Allison, que tenía 17 años en ese momento, fue expulsada por la ventana, y se sometió a cuatro operaciones para reconstruir su brazo, que quedó inmovilizado debajo del autobús durante una hora..

Steve Forman y Brad Brown, el padre de Ashley, están convencidos de que las cosas hubieran sido muy diferentes si solo el autobús hubiera sido equipado con cinturones de seguridad..

El 1 de septiembre, más de cuatro años después del accidente del autobús de West Brook, entró en vigencia una ley de Texas que exige que algunos autobuses escolares tengan cinturones de seguridad. Pero “La ley de Ashley y Alicia”, resultado de la presión de Brown, Forman y otros padres de Texas, ahora está en el limbo debido a una afirmación de la Agencia de Educación de Texas de que no es realmente obligatorio porque la Legislatura cortó el dinero para pagarlo. dos tercios.

Los niños en Texas no son la excepción. La mayoría de los autobuses escolares en los Estados Unidos no tienen cinturones de seguridad o restricciones similares para proteger a los niños en un accidente. La ley federal los exige en autobuses de menos de 10,000 libras, pero eso es solo una pequeña proporción de los autobuses escolares en uso. Imagine esos minúsculos autobuses de 6 a 12 plazas que a veces ve, que por lo general están completamente equipados para transportar discapacitados y otras necesidades especiales. alumnos. Son tratados como autos, camionetas y vehículos de pasajeros debido a su bajo peso y centro de gravedad similares.

Pero los autobuses más grandes -como el autobús escolar amarillo largo estándar que representa aproximadamente el 80 por ciento de la flota del país y el entrenador colegiado que transporta al equipo de fútbol de West Brook- pesan mucho más y sus pasajeros se sientan mucho más arriba, lo que los hace más seguros. colisiones Para ellos, las agencias federales de educación y transporte dejan la decisión a los estados. Y hasta el momento, solo seis requieren que se instalen los cinturones de seguridad. (Ver el cuadro a continuación. Este párrafo se actualizó para reflejar que los entrenadores contratados por la escuela están sujetos a las mismas reglas..)

Si los automóviles tienen cinturones de seguridad, ¿por qué generalmente no se requieren en los autobuses escolares? Debido a que los autobuses escolares modernos ya son notablemente seguros, y porque los cinturones de seguridad no funcionan de la misma manera tanto en los autobuses como en los autos, las investigaciones muestran.

Numerosos estudios federales y académicos han concluido que los autobuses escolares son la forma más segura de transporte terrestre de todos, de hecho. El Consejo Nacional de Seguridad dice que son unas 40 veces más seguras que el automóvil familiar.

Alrededor de 440,000 autobuses escolares públicos transportan a 24 millones de niños más de 4.3 billones de millas al año, pero solo alrededor de seis niños mueren cada año en accidentes de autobús, según estadísticas anuales compiladas por la Administración Nacional de Seguridad en el Tráfico en Carreteras. Alrededor de 800 niños, por el contrario, mueren cada año caminando, en bicicleta o siendo conducidos a la escuela en automóviles u otros vehículos de pasajeros, dijo Ron Medford, subdirector de la agencia.

Esto se debe a que los diseñadores de los autobuses escolares modernos no confían en que los niños inseguros usen los cinturones de seguridad correctamente. En cambio, usan un sistema pasivo llamado compartimentación. Los asientos del autobús no están empaquetados tan juntos para maximizar la capacidad (aunque esa es una razón); están espaciados y cubiertos con espuma de 4 pulgadas de espesor para formar una burbuja protectora.

En un choque, “el niño irá contra el asiento, y eso absorberá la mayor parte del impacto”, dijo John Hamilton, director de transporte de la junta escolar del condado de Jackson, Florida. “Además, es un dispositivo de seguridad para que no se proyecten por el aire”.

Costo y riesgos de los cinturones de seguridad

Los funcionarios de la escuela y el transporte citan otras dos razones principales para negarse a instalar los cinturones de seguridad:

• Costo. Los estudios separados de la NHTSA y la Universidad de Alabama (.pdf) concluyeron que la instalación de los cinturones de seguridad aumentaría entre $ 8,000 y $ 15,000 al costo de un nuevo autobús y tendría poco o ningún impacto en la seguridad..

Los cinturones de seguridad también ocuparon el espacio que ahora se usa para los asientos, lo que significa que “se pueden acomodar menos niños en cada fila”, según el estudio de Alabama. Eso podría requerir que los sistemas escolares aumenten sus flotas de autobuses hasta en un 15 por ciento solo para transportar el mismo número de alumnos, sugirió..

“El costo de instalar cinturones de seguridad en cada autobús a la vez es prohibitivo”, dijeron los autores del estudio de Alabama, cuyo lanzamiento en octubre fue muy esperado por los funcionarios escolares de todo el país porque es uno de los primeros análisis a gran escala del tema..

Los cinturones de seguridad deberían incorporarse progresivamente durante más de una década a un costo mínimo de $ 117 millones por estado. Ese costo podría ser prohibitivo, “especialmente cuando la nación está lidiando con una desaceleración económica”, dijo el estudio..

• La seguridad. Numerosas agencias de seguridad dicen que los cinturones de seguridad no son la mejor opción para los niños, razón por la cual casi todos los estados requieren asientos llenos de carros para niños más pequeños en autos de pasajeros.

“Los cinturones de regazo / hombro pueden ser mal utilizados y las pruebas de NHTSA demostraron que se pueden producir lesiones graves en el cuello y quizás abdominales cuando se usan mal los cinturones de regazo / hombro”, advirtió NHTSA en su estudio, agregando que “mayores costos de capital, menor capacidad de asientos y otras las consecuencias involuntarias asociadas con los cinturones de regazo / hombro podrían resultar en que más niños busquen medios alternativos para viajar hacia y desde la escuela “.

En un informe de este año (.pdf), la Universidad A & M del Texas Transportation Institute of Texas dijo a la Legislatura, que estaba considerando financiar la nueva ley estatal de cinturones de seguridad, que pedirles a los conductores de autobuses que supervisen el cumplimiento no fue realista.

“La máxima prioridad debe ser enfocarse en la tarea de conducir”, dijo el instituto. Dijo que los cinturones de seguridad podrían ofrecer algunos beneficios de seguridad, pero solo “bajo un rango limitado de condiciones”, y aconsejó que “no se los considere una medida preventiva multiusos”.

El estudio de Alabama llegó a una conclusión similar, informando que “la ejecución por parte del conductor es casi imposible” y citando las preocupaciones de los conductores de que podrían ser considerados legalmente responsables si un niño se lastimaba sin usar su cinturón de seguridad correctamente..

‘Los costos superan con creces los beneficios’

Teniendo en cuenta todos estos factores, muchos expertos en seguridad del transporte concluyen que los cinturones de seguridad no valen la pena.

“Los costos superan con creces los beneficios, y los cinturones de seguridad de los autobuses escolares parecen ser menos rentables que

otros tipos de tratamientos de seguridad “, declaró el estudio de Alabama. La NHTSA dijo que su investigación, que data de 1987, sugiere que los beneficios son” insuficientes para justificar un requisito federal para la instalación obligatoria de tales cinturones “en autobuses más grandes.

“La mayoría de las muertes de pasajeros en autobuses escolares se deben a que el asiento del pasajero estaba en línea con las fuerzas de choque, y los cinturones de seguridad no habrían evitado estas muertes”, dijo Medford, subdirector de la NHTSA, a funcionarios de transporte escolar en una reunión en Washington. Abril (transcripción .pdf).

Algunos grupos, como la Coalición Nacional para la Seguridad del Autobús Escolar, dicen que la evidencia es incompleta y no es convincente, y no son convincentes, argumentando que el escepticismo sobre los cinturones de seguridad es impulsado por “una industria impulsada por la economía”.

Pero la mayoría de las organizaciones dedicadas al transporte escolar se oponen a los cinturones de seguridad obligatorios, incluida la Asociación Nacional de Transporte Estudiantil, la Asociación Nacional de Transporte Escolar y la Asociación Nacional de Directores Estatales de Servicios de Transporte Estudiantil..

Eso no convence a padres como Brad Brown. Continúa presionando a los funcionarios de Texas para que financien y hagan cumplir la nueva ley estatal que lleva el nombre de su hija y su amiga “para que ningún otro padre tenga que enterrar a una hija de 16 años simplemente porque no se tomaron las medidas de seguridad adecuadas”.

Si el autobús de West Brook había sido equipado con cinturones de seguridad ese día en 2006, “estoy seguro de que Ashley habría sobrevivido y que muchas de las otras niñas habrían escapado de una lesión grave”.

“Los padres esperan algo mejor”, dijo.

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